Roeier Niki van Sprang kijkt terug op een bijzonder sportjaar. De Almeerder wist zich in 2021 op de valreep te plaatsen voor de Olympische Spelen. Hij deed dat samen met Guillaume van Krommenhoek in de tweepersoons roeiboot. En in die ’twee zonder’ was hij daardoor met Van Krommenhoek van de partij bij de Olympische Spelen in Tokio.

Van Sprang beleefde het evenement met gemengde gevoelens: “De Olympische Spelen zijn natuurlijk ook het hoogtepunt van mijn carrière. Maar de Spelen waren niet alles wat ik ervan gehoopt had. En die bijsmaak is er toch ook wel”, aldus Van Sprang die met Van Krommenhoek geen medaille won, maar als winnaar van de B-finale naar huis ging met een Olympisch diploma.

Tegenslag
Van Sprang en Van Krommenhoek plaatsten zich bij de Spelen in Japan eind juli vrij eenvoudig voor de halve finale. De verwachtingen om via die halve eindstrijd de grote finale te bereiken waarin de medailles zouden worden verdeeld was groot. Het duo kreeg alleen te maken met tegenslag. Van Sprang: “Guillaume kreeg een huidinfectie. Zijn elleboog was heel dik en rood. Hij heeft toen een aantal dagen voor die halve finale een antibioticum genomen. En dat was dus toch niet optimaal nee.”

Ondanks die fysieke tegenslag waren Van Sprang en Van Krommenhoek heel dicht bij een finaleplaats: “Heel lang lagen we op koers. Maar toen heeft een mishaaltje in het slot van de race ons een finaleplek gekost en dat was wel heel zonde.”

Olympisch diploma
Na het missen van de grote finale winnen Van Sprang en Van Krommenhoek de B-finale. Het levert het duo als troostprijs een olympisch diploma op. Van Sprang: “Het doel was een mooie medaille en niet een mooi diploma. We hadden de overtuiging dat we goed genoeg waren voor een medaille. Maar we hebben niet aan de wereld kunnen bewijzen wat we echt kunnen en dat geeft een dubbel gevoel.”

Van Sprang heeft er voor zijn gevoel dus niet alles uitgehaald. Maar het meedoen aan een groots evenement zoals de Spelen heeft wel een onuitwisbare indruk op hem gemaakt. “De eerste dagen in het Olympisch dorp hebben we genoten”, zegt hij. “We hebben de foto gemaakt met de Olympische ringen en dat is toch wel bijzonder. Iedereen maakt die foto of je nu Simone Biles, Usain Bolt of Niki van Sprang bent. En dat neemt niemand ons ooit weer af.”

Focus op studie
Na de Olympische Spelen ligt de focus van Van Sprang eventjes niet bij het roeien: “Ik ben bezig mijn studie af te ronden. Dat heeft nu de prioriteit. Ik denk dat het voor mij belangrijk is om nu de Spelen voorbij zijn even afstand te nemen van het roeien, zowel mentaal als fysiek. Hoewel ik stiekem nog wel aan het trainen ben. Ik ben nu gestopt, maar het gaat absoluut wel weer kriebelen. Ik beloof het niet, maar het zit er dik in dat ik in 2022 weer in de roeiboot zit.”